La historia de la Red de Senderos Turísticos Pehuenche, "Trekaleyin", se inicia en el año 2005. Exitosa iniciativa de turismo mapuche es impulsada por familias de las comunidades de Butalelbun, Trapa Trapa, Malla Malla, Cauñicú y Pitril, en el Alto Biobio, y contó en sus inicios con apoyo estatal y privado. El año 2010 el periodista británico Steve Hide realizó una de sus travesías. El siguiente es su testimonio.

ALTO BIOBIO.- Hice la cabalgata de dos días Malalkawello en abril del 2010 con unos amigos chilenos, entre ellos habían algunos que conocen bastante bien la zona. Para mí, este fue un viaje maravilloso a través de paisajes andinos vírgenes, lo recomiendo a cualquier persona con sentido de la aventura que quiere algo fuera de lo convencional en Chile.

El viaje comienza en Ralco, un pequeño pueblo de montaña a 1 hora de viaje en bus desde Los Ángeles. Desde Ralco viajamos en auto por caminos de tierra a través de hermosas montañas, durante 90 minutos. Ralco es territorio del pueblo pewenche, una tribu indígena relacionada con los mapuches, que son uno de los últimos pueblos de la cultura pre-colonial en Chile. No hay que esperar que la gente vestida con taparrabos y plumas.

En cierto modo el pewenche ha asimilado la vida moderna – tienen autos, televisores, y jeans. Pero aún hablan su lengua tradicional (Chedungun) entre ellos, y siguen muchas de sus formas tradicionales, como la recolección de frutos (piñones) de pino gigante Araucaria, para ellos un árbol sagrado de donde toman su nombre (Che = gente del Pehuén = Araucaria).

Como en muchas partes de los Andes, los pewenche tienen una conexión mística con el paisaje poderoso que los rodea, ellos tratan y manejan sus ovejas, vacas y los rebaños de cabras en sintonía con el ritmo y los ciclos de la naturaleza y las estaciones. Esto se hizo evidente que partimos con nuestro guía pewenche, cabalgando por el bosque nativo exuberante. Pasamos a través de hermosos bosques de Lengas (nothofagus), que vienen en muchos tipos distintos, y en esta época del año, una rica variedad de colores de otoño de verde a rojizo al oro.

Las laderas altas y barrancos densamente boscosas cubiertas de ñirre, que también adoptan una rica gama de rojos y dorados en esta época del año. En las cúspides de las están los pinos araucarias majestuosa, algunos de alta 50 metros y muchos siglos de edad. Esa noche cenamos ricos piñones, que hervían en el fuego abierto.

El viaje nos llevó desde el pequeño asentamiento de Butalelbun – básicamente una colección de techos de zinc, en un amplio valle con una escuela y la posta de salud - hasta los pastos de veraneo de Malalkawello, que significa “corral de caballos” en pehuenche, y de acuerdo con Juan Domingo, nuestro guía, se utiliza para describir estas exuberantes áreas de pastos rodeado por los Andes ya que actúa como un gran cajón para el ganado durante el verano.

Pero antes de que pudiéramos llegar a los pastos teníamos que subir casi en línea recta por un acantilado a caballo, por un camino que nunca hubiera pensado posible caminar a pie, y mucho menos en un caballo! Nuestro guía nos dijo desde el principio “confíen en su caballo” y éste era un buen consejo. He viajado en las peores carreteras de los Andes en auto y en bus, y ando razonablemente bien a caballo (aunque no significa un montador experimentado), pero estos caminos eran de empinadas palpitantes, con rebordes afilados precipicios y cientos de pies desde el valle de abajo.

Para compensar el paisaje era impresionante y podía haber entrado en el gran país del oeste de John Ford, con rocas escarpadas y arbustos siempre verdes, arroyos claros y los altos picos de las montañas por todos lados.

Ninguno de mis compañeros, y por supuesto no el guía, parecía estar en lo más mínimo preocupados por la empinada cuesta, aún cuando los caballos resbalaban y resonaban en el camino rocoso o las piedras salpicaban cuesta abajo. Todo lo que podía hacer era estar tranquilo y dejar las riendas sueltas a mi caballo, Chincolito, para que el encontrara su camino, varias veces saltando como una cabra de montaña. Es evidente que cualquier intento de montar el caballo activamente sólo podría distraerlo. Así que hice lo único sensato, nada. Salvo en ocasiones cerrar los ojos y desear un paracaídas.

En la parte superior llegamos a un pequeño prado y desmonté y al fin me pude relajar y disfrutar de la vista alrededor. El resto del viaje ese día fue mucho más fácil, aunque todavía quedaban algunas pendientes pronunciadas, después de almuerzo salimos a la estepa andina. Cabalgamos derecho a la punta de la cordillera que separa Chile de Argentina, y después de una subida 200 metros a pie (ruta de acceso fácil) alcanzamos la línea de nieve … y ahí estábamos, con un pie en cada país a caballo entre la frontera! Esto fue increíble, al igual que los puntos de vista hacia abajo por la Argentina y de las capas de nieve que separan los dos países hacia el norte y el sur. Cóndores que flotaban – contamos alrededor de 6 solo en ese espacio.

Nos dirigimos de nuevo hacia el valle y acamparon en una ruca de Pewenches. Esto está hecho de tablas de madera labrada y entrelazada para ofrecer un techo a prueba de agua, había algunos muy antiguos en el área que sobrevivieron a la nieve del invierno durante muchos años. Juan nos dijo que pronto la última de las vacas se trasladaría hasta el valle bajo, ya que esto era abril y en pocas semanas el valle estaría bajo un metro de nieve.

Tuvimos mucha suerte con el clima, incluso en la línea de nieve el sol era cálido, esa noche dormí afuera, con mantas de montar y un colchón, y observé las estrellas. Juan me advirtió que tenga cuidado con el puma que frecuentan la zona, aunque rara vez atacan a los seres humanos. Creo que él pensó que yo era un poco “wey wey lonco” por estar durmiendo fuera, pero las estrellas eran brillantes y hermosas… y no vino ningún puma.

Al día siguiente nos dirigimos lentamente hacia abajo, el descenso hacia el valle inferior a través del sendero del acantilado y también fue un verdadero corazón-saltón, pero una vez más el caballo demostró su mérito y ningún solo error. Una de las fascinaciones del viaje para mí fue ser testigo de la unión extraordinaria entre el pueblo pewenche y sus animales. El trato con el caballo con gran calma, cuidado y respeto, y a cambio los caballos eran sólidos y confiables, y parecían no tener ningún mal hábito. Esta conexión con la naturaleza también fue evidente en la manera en que pewenche reaccionan a su entorno.

He viajado por gran parte de los Andes y en otros lugares he sido testigo de la degradación de gran parte de la tierra, el pastoreo excesivo, la deforestación y el reemplazo de especies nativas con stands comerciales de pinos y eucaliptos importados que acaban con la flora local. Pero aquí en el alto Bíobío, me maravillé de ver los Andes con una buena cubierta forestal, incluso en las altas cumbres, y la tierra no parece recargada. ¿Dónde más puedes tomar agua directamente de los arroyos? Un hermoso lugar típico de esta zona son los árboles de Araucaria poderosos que se destacan en las partes altas.

De vuelta en el pueblo de Butalelbún mientras esperábamos que nos llevaran de vuelta a Ralco, pasamos el tiempo revisando las lazos de cuero crudo que los pewenche usan para el ganado, y yo tuve la oportunidad de examinar más cuidadosamente los implementos que utilizan; una silla de lana, una gruesa manta, coronado por un sencillo armado de acero ligero y con marcos de madera como silla de montar, rematado por una piel de oveja gruesa, donde te sientas muy cómodo..

Me hubiera gustado quedarme más tiempo en la zona, había mucho más que ver y hacer, pero mi tiempo de vacaciones cortas se había agotado. Para mí, este fue uno de los viajes más memorables y agradable durante mucho tiempo, y yo se lo recomendaría a cualquier persona con amor por lo salvaje. Se necesita tener confianza en el caballo, pero no se necesita mucha técnica. Sólo recuerda – relajarte, disfruta y confía en tu caballo!